August 19, 2022

El No. 72 de los Jets, Laurent Duvernay-Tardif, defiende a Zach Wilson en un juego contra New Orleans en diciembre pasado.
El No. 72 de los Jets, Laurent Duvernay-Tardif, defiende a Zach Wilson en un juego contra New Orleans en diciembre pasado.Hambre de Adán (AP)

Es difícil para los atletas profesionales decir que no a la NFL, la liga de fútbol americano, una de las más populares y mejor pagadas de Estados Unidos. El jugador Laurent Duvernay-Tardif, de 31 años, lo ha hecho más de una vez. La última cancelación se produjo hace unos días, cuando el liniero ofensivo de los New York Jets le dijo a la prensa que actualmente no tiene planes de regresar para una nueva temporada en el otoño. ¿La razón? El canadiense ha apostado por su carrera de medicina, una salida poco habitual para los deportistas de esta categoría. Duvernay-Tardif se evaluará en un hospital de Montreal a partir de julio para convertirse en médico.

“Voy a priorizar la medicina… veremos qué sucede en septiembre”, dijo Duvernay-Tardif a Associated Press el miércoles pasado. “Después de ocho años en la NFL, y no quiero sonar pretencioso, pero creo que me he ganado el derecho de hacer lo mejor para mí y no solo para el fútbol americano, es hora de apostar un poco por mí mismo”. añadió. En 2018, el atleta se convirtió en el primer jugador activo de la NFL en graduarse de médico. En marzo, se convirtió en agente libre, lo que le permitió negociar su contrato con cualquier equipo. No ha revelado con quién podría regresar a la cancha, aunque sí dice que tiene ofertas de cuatro franquicias.

Duvernay-Tardif no es un jugador cualquiera. En febrero de 2020, alcanzó la cima de la NFL con los Kansas City Chiefs tras ganar el Super Bowl 54. Su trabajo era proteger a Patrick Mahomes durante la ofensiva que derrotó a San Francisco por la espalda en una emocionante y polémica final en Miami esa noche. Es uno de los 13 canadienses en ganar el Trofeo Vince Lombardi.

En ese juego en Miami por el título, Duvarnay-Tardif escuchó por primera vez sobre el virus corona, que había estado causando caos en varias ciudades asiáticas durante varios meses. La pandemia eclipsó su triunfo más importante en su carrera como atleta profesional. “Estaba frustrado. Mis eventos, mis eventos fundacionales, mis entrevistas de prensa han sido canceladas. Pero pensé que todo esto era mucho más grande que no poder celebrar ganar el Super Bowl”, dijo en abril de 2020.

Con la nueva temporada en duda, Duvernay-Tardif decidió que quería ser parte de la solución. Su supervisor le pidió que no saliera de su edificio de Montreal porque podría infectarse y poner en peligro su contrato, pero el atleta decidió correr el riesgo y poner en práctica lo que aprendió en la Escuela de Medicina de la Universidad McGill. Comenzó a trabajar en un hospital público de la ciudad, cubriendo turnos como portero y paramédico, una hazaña fácil para el hombre de 6’2″ y 300 libras. “Hubo una lucha en el mundo… Me hubiera sentido como un cobarde si no hubiera hecho nada”, dijo el jugador.

Fueron nueve semanas las que cambiaron su vida. La mayoría de los pacientes que trató tenían más de 80 años. “Estas eran personas que no habían visto a su familia durante 10 semanas porque estaban en cuarentena en sus habitaciones. La única interacción que tenían era con gente como nosotros, con mascarillas, guantes y visores. Lo más importante era comunicarme con ellos, mantener su dignidad y ser lo más optimista posible para ellos, que es muy difícil”, explicó luego a la prensa.

El jugador sorprendió a todos en el verano de 2020 cuando anunció que no volvería a la liga para defender el campeonato. “Vi con mis propios ojos la falta de baños, vi a la gente enfermarse y morir. No veo cómo seguir adelante con mis asuntos y el fútbol ahora. Apesta porque amo el fútbol, ​​pero es el precio de seguir mis creencias y hacer lo que creo que es correcto”, dijo Duvernay-Tardif en ese momento.

Su decisión había sido tomada. Y eso fue aplaudido por sus compañeros. “Refleja un tremendo compromiso con su trabajo”, dijo Andy Reid, el legendario entrenador de la NFL que llevó a los Chiefs a una victoria de 21 puntos sobre San Francisco en un último cuarto histórico. Patrick Mahomes, el artífice de la hazaña, también dedicó unas palabras al heroísmo de su compañero: “Va a ser duro para él no estar aquí con nosotros, pero al mismo tiempo quiere hacer del mundo un lugar mejor”. como trabajador de la salud le valió los Premios Lou Marsh, que reconocen a los atletas destacados de Canadá cada año, y el Muhammad Ali, que honra a los atletas por su servicio comunitario.

Duvernay-Tardif ya no vestía la camiseta de los Chiefs. Trató de mantenerse en forma levantando pesas en su departamento de Montreal y estudiando el libro de jugadas de su equipo. Todo esto cuando no estaba en el hospital, un día que comenzó temprano en la mañana y se prolongó hasta las tres de la tarde. Regresó a Kansas a fines de 2021, pero una mano rota en un entrenamiento lo separó del primer equipo y fue destinado a Nueva York, donde jugó siete de los ocho partidos que estuvo disponible.

Su futuro profesional es actualmente incierto. Aunque ha dejado claro que aún no se retira de las canchas. “Me siento cómodo tomando riesgos. Y confío en que habrá una oferta sobre la mesa en septiembre. Si quiero, lo acepto. Si la medicina va bien y me siento llamado a estar frente a 80.000 espectadores para jugar el deporte que amo, iré. Pero quiero que sea en mis términos”, dijo Duvernay-Tardif.

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